Cacao: el regalo sudamericano para la salud

Los españoles traen el cacao “Theobroma cacao” a España en la década de 1520. En la América precolombina el chocolate se condimentaba con chiles y resultaba una mezcla amarga y picante. Los españoles lo endulzaron con azúcar de caña además de prepararlo en caliente. El cacao se introdujo rápidamente en las costumbres culinarias españolas y, posteriormente, lo difundieron por el resto de Europa.

Es bueno para la salud tomar chocolate diariamente, pero debe de ser chocolate que tenga concentraciones elevadas de cacao. Al menos tomar chocolate con más del 70% de cacao.

El chocolate se debe ingerir diariamente de forma equilibrada, sin excesos.

Los beneficios del chocolate para la salud son múltiples: tiene capacidad anti inflamatoria, es prebiótico, es antioxidante e inhibidor de la peroxidación lipídica, reduce la caries, tiene beneficio cardiovascular, controla el colesterol, mejora la diabetes, disminuye la presión arterial, protege la piel de la radiación UV del sol, mejora la fatiga crónica, ayuda a la cirrosis, mejora la capacidad cognitiva y tiene propiedades anti cáncer.

Capacidad anti inflamatoria

Los flavanoles de cacao podrían ser buenos candidatos para el tratamiento, prevención o tratamiento de la amplia gama de enfermedades crónicas vinculadas a disfunciones inflamatorias (1).

Nota

Las enfermedades más importantes del ser humano están relacionadas con la inflamación crónica. Suele pasar desapercibida. Existen marcadores de inflamación que puede observarse en un análisis de sangre. Otros marcadores visuales son la barriga, los dedos de las manos o las piernas hinchadas. Cuando esto ocurre, es muy conveniente modificar los hábitos alimentarios introduciendo en la comida productos con capacidad antiinflamatoria. El cacao, frutos rojos o azules, los ácidos grasos omega-3 y un amplio grupo de especias, tienen capacidad anti inflamatoria.

Prebiótico

El consumo de flavonoides del cacao puede afectar significativamente el crecimiento de la microflora intestinal de los seres humanos, lo que sugiere los beneficios potenciales prebióticos asociados a la inclusión en la dieta de alimentos ricos en flavonoides como el cacao del chocolate.

Los flavonoles aumentan las bifidobacterias y los lactobacilos y disminuye los clostridios patógenos (2).

Ensayo clínico aleatorizado, doble ciego, cruzado, controlado con placebo. 22 voluntarios recibieron un equivalente de 494 mg de flavanoles de cacao durante 4 semanas.

Nota

Concentraciones mayores de bifidobacterias y lactobacilos producen efectos general beneficiosos sobre la salud, uno de ellos es la disminución de la inflamación.

Antioxidante e inhibidor de la peroxidación lipídica

El cacao es más beneficioso para la salud que el té o el vino tinto, en cuanto a su capacidad antioxidante (3) y además, puede reducir el nivel de plasma de F-2-isoprostanos que son indicadores de la peroxidación de lípidos (4).

Ensayo clínico aleatorio, doble ciego y cruzado, con 20 voluntarios. Ingirieron una bebida de cacao con elevada concentración de flavonoles. El tratamiento se combinó con ejercicio físico extenuante. 

Nota

Es poco conocido el efecto inhibidor de la peroxidación lipídica. Las grasas (lípidos) insaturadas tienen efectos beneficiosos sobre la salud, pero se pierden si se oxidan. Por ejemplo, los ácidos grasos Omega-3 son insaturados y mantienen el efecto beneficioso sobre la salud mientras no se oxidan. Los inhibidores de la oxidación lipídica impiden la oxidación.  Por eso es bueno ingerirlos con lignanos, cacao u otras especias inhibidoras de la peroxidación lipídica.

Reduce la caries

Los polifenoles del cacao pueden reducir la formación de la biopelícula que producen las bacterias de la boca  “Streptococcus mutans” y “Streptococcus sanguinis”, y también inhiben la producción del ácido producido por “Streptococcus mutans” (5).

Nota

La inhibición de la biopelícula se produce por un efecto quorum sensing. Las bacterias hablan entre ellas utilizando señales químicas y producen la biopelícula para asentarse en la boca. La  biopelícula para las bacterias es  como una casa de piedra para un ser humano. Las bacterias se protegen de sistema inmunológico produciendo esa biopelícula y además, en ese momento atacan a las células humanas produciendo toxinas. Los inhibidores de las biopelículas son los antibióticos del futuro.

Beneficio cardiovascular

El chocolate rico en flavanoles mejora la función vascular en pacientes con insuficiencia cardíaca congestiva. Estos efectos beneficiosos fueron acompañados por una inhibición de la función plaquetaria (6).

Ensayo clínico doble ciego, aleatorizado controlado con placebo. Los pacientes ingirieron dos barras de chocolate al día y durante 4 semanas.

También induce vasodilatación coronaria, mejora la función vascular coronaria y disminuye la adhesión de plaquetas 2 horas después de su consumo (7).

Ensayo clínico doble ciego, aleatorizado con 22 las personas. Ingirieron 40 g de chocolate oscuro (70% de cacao).

Las personas que tienen pre-hipertensión, aumentan los niveles séricos de NOx y disminuyen la presión arterial sistólica cuando ingieren 30 g/día de chocolate negro y después de 15 días (8).

Ensayo clínico aleatorizado con 32 sujetos. La mitad de ellos ingirieron 30 g/día de chocolate oscuro durante 15 días.

Y aunque los flavanoles no tienen ninguna influencia sobre los triglicéridos o ácidos grasos libres, pueden aliviar la disfunción endotelial inducida por lipemia, probablemente a través de una mejora de la NO sintasa endotelial (11).

Ensayo clínico aleatorizado, controlado con placebo, doble ciego y ensayo cruzado ensayo en 18 sujetos sanos. Recibieron cacao rico en flavanoles (918 mg).

También produce una mejoría de la disfunción endotelial en sujetos con factores de riesgo cardiovascular, después de consumo no solo de si no también de vino tinto y té (10).

El consumo de chocolate puede ser beneficioso para las placas calcificadas aterosclerótica de las arterias coronarias (9).

Ensayo clínico transversal con 2.217 participantes.

Los flavonoides del cacao pueden disminuir el riesgo cardiovascular y mejorar los beneficios cardiovasculares del ejercicio moderado en individuos de alto riesgo (12).

Ensayo clínico doble ciego y cruzado con 21 voluntarios.

El consumo habitual y moderado de chocolate se asocia con una menor tasa de hospitalización por insuficiencia cardiaca o muerte, pero la protección no se observó con la ingesta de más de 1 dosis al día (13).

Estudio prospectivo durante 7 años de una cohorte de 31.823 mujeres de 48 años a 83 años, sin diabetes o antecedentes de insuficiencia cardiaca o infarto de miocardio

Controla el colesterol

Las cremas de cacao tienen efectos antiinflamatorios y antioxidantes, además de disminuir el colesterol LDL (colesterol malo) (14).

Ensayo clínico multicéntrico, aleatorizado, controlado, doble ciego con 113 voluntarios de rango de edad: 43-65 años, pre-hipertensos e hipercolesterolémicos, recibieron crema de cacao crema (13 g/unidad, 1 g de cacao/unidad, 6 unidades/día, 465 Kcal/día) y una dieta baja en grasa saturada durante 4 semanas.

Por otra parte, el chocolate oscuro además de los productos con cacao, tienen un efecto beneficioso sobre el colesterol total y el LDL (colesterol malo) aunque no tiene efecto importante sobre el HDL (colesterol bueno) y los triglicéridos (15).

Ensayo clínico en 10 clínicas con 320 participantes y desde 2 a 12 semanas. Los pacientes ingirieron chocolate negro o productos de cacao.

Nota

LDL = Lipoproteínas de baja densidad (colesterol malo).

HDL = Lipoproteínas de alta densidad (colesterol bueno).

Mejora la diabetes

El consumo de flavonoides del cacao, mejora la presión arterial, la resistencia a la insulina y el perfil lipídico (16) y además, mejora el perfil de colesterol en pacientes con diabetes sin afectar al peso (17)

Ensayo clínico aleatorizado, controlado con placebo,  doble ciego y cruzado con 12 individuos con diabetes tipo 2. Ingirieron 45 g de chocolate con alto contenido de polifenoles durante 8 semanas.

Las dietas ricas en flavonoides pueden revertir la disfunción vascular en la diabetes y producen un menor riesgo cardiovascular (18).

Ensayo clínico con 10 pacientes diabéticos durante 30 días.

Disminuye la presión arterial

La ingestión de chocolate sólido oscuro o cacao líquido, mejora la función endotelial y disminuye la presión arterial en adultos con sobrepeso (19).

Ensayo clínico aleatorizado, controlado con placebo, ensayo ciego ensayo en 45 adultos sanos con edad media de 53 años. Cada uno ingirió una barra sólida de chocolate que contiene 22 g de cacao en polvo.

Protege la piel de la radiación UV

El consumo regular de un chocolate rico en flavonoides confiere fotoprotección a la radiación  UV del sol (20).

Ensayo clínico doble ciego en 30 sujetos sanos. Cada uno consumió 20 g de su chocolate diariamente y durante 12 semanas.

Mejora la fatiga crónica

El chocolate rico en polifenoles puede mejorar los síntomas d elos pacientes con síndrome de fatiga crónic (21).

Ensayo clínico doble ciego, aleatorizado, cruzado en pacientes con síndrome de fatiga crónica y durante 8 semanas.

Ayuda a la cirrosis

En la cirrosis, insuficiencia hepática endotelial como consecuencia del estrés oxidativo, contribuye al aumento postprandial en gradiente de presión venosa hepática. En los pacientes con cirrosis, el chocolate negro bloquea el incremento postprandial y mejora la vasodilatación e hipotensión sistémica hepática (22).

Ensayo clínico doble ciego, aleatorizado, controlado por placebo en 22 pacientes cirróticos.  Ingirieron chocolate negro (85% de cacao

Mejora la función cognitiva

Los flavonoides del cacao son eficaces para mejorar la función cognitiva en ancianos, con deterioro cognitivo leve. Este efecto parece mediado en parte por una mejora en la sensibilidad a la insulina (23).

Ensayo clínico doble ciego, aleatorio, con 90 individuos de edad avanzada con deterioro cognitivo leve. Se les proporcionó una bebida con 990 mg de favonoles al día y durante 8 semanas.

Capacidad anti cáncer

Los polifenoles del cacao tienen un efecto antiproliferativo sobre el crecimiento celular de cáncer de próstata, pero no sobre las células normales (24). En el licor de cacao tienen efecto antimutagénico no sólo in vitro, sino también ex vivo (25).

No solo los polifenoles

Cuando se retiran las grasas, los alcaloides y los polifenoles y el polvo restante se autoliza a pH 3.5 y 5.2, los autorizados a pH 3.5 tienen mayor capacidad de  inhibir la alfa amilasa e incrementan la secreción de insulina. Esto sugiere que los péptidos y aminoácidos hidrófobos podrían ser beneficiosos para la salud (26).

La dosis

Tanto para el café como el chocolate, producen efectos saludables en la enfermedad arterial coronaria cuando se consumen moderadamente, mientras que se anulan cuando se consumen en dosis elevadas (27).

REFERENCIAS

  1. Selmi, Carlo; Mao, Tin K.; Keen, Carl L.; et al.; The anti-inflammatory properties of cocoa flavanols. JOURNAL OF CARDIOVASCULAR PHARMACOLOGY  Volume: 47   Supplement: 2   Pages: S163-S171  Published: 2006
  2. Tzounis, Xenofon; Rodriguez-Mateos, Ana; Vulevic, Jelena; et al.; Prebiotic evaluation of cocoa-derived flavanols in healthy humans by using a randomized, controlled, double-blind, crossover intervention study. AMERICAN JOURNAL OF CLINICAL NUTRITION  Volume: 93   Issue: 1   Pages: 62-72   Published: JAN 2011.
  3. Lee, KW; Kim, YJ; Lee, HJ; et al.; Cocoa has more phenolic phytochemicals and a higher antioxidant capacity than teas and red wine. JOURNAL OF AGRICULTURAL AND FOOD CHEMISTRY  Volume: 51   Issue: 25   Pages: 7292-7295   Published: DEC 2003.
  4. Wiswedel, I; Hirsch, D; Kropf, S; et al.; Flavanol-rich cocoa drink lowers plasma F-2-isoprostane concentrations in humans. FREE RADICAL BIOLOGY AND MEDICINE  Volume: 37   Issue: 3   Pages: 411-421   Published: AUG 2004.
  5. Percival, Rimondia S.; Devine, Deirdre A.; Duggal, Monty S.; et al.; The effect of cocoa polyphenols on the growth, metabolism, and biofilm formation by Streptococcus mutans and Streptococcus sanguinis. EUROPEAN JOURNAL OF ORAL SCIENCES  Volume: 114   Issue: 4   Pages: 343-348   Published: AUG 2006.
  6. Flammer, Andreas J; Sudano, Isabella; Wolfrum, Mathias; et al.; Cardiovascular effects of flavanol-rich chocolate in patients with heart failure. European heart journal  Volume: 33   Issue: 17   Pages: 2172-80   Published: 2012.
  7. Flammer, Andreas J.; Hermann, Frank; Sudano, Isabella; et al.; Dark chocolate improves coronary vasomotion and reduces platelet reactivity. CIRCULATION  Volume: 116   Issue: 21   Pages: 2376-2382   Published: NOV 20 2007.
  8. Sudarma, Verawati; Sukmaniah, Sri; Siregar, Parlindungan; Effect of dark chocolate on nitric oxide serum levels and blood pressure in prehypertension subjects. Acta medica Indonesiana  Volume: 43   Issue: 4   Pages: 224-8   Published: 2011.
  9. Djousse, Luc; Hopkins, Paul N.; Arnett, Donna K.; et al.; Chocolate consumption is inversely associated with calcified atherosclerotic plaque in the coronary arteries: The NHLBI Family Heart Study. CLINICAL NUTRITION  Volume: 30   Issue: 1   Pages: 38-43   Published: FEB 2011.
  10. Heptinstall, Stan; May, Jane; Fox, Sue; et al.; Cocoa flavanols and platelet and leukocyte function: Recent in vitro and ex vivo studies in healthy adults. JOURNAL OF CARDIOVASCULAR PHARMACOLOGY  Volume: 47   Supplement: 2   Pages: S197-S205  Published: 2006.
  11. Westphal, Sabine; Luley, Claus; Flavanol-rich cocoa ameliorates lipemia-induced endothelial dysfunction. HEART AND VESSELS  Volume: 26   Issue: 5   Pages: 511-515   Published: SEP 2011.
  12. Berry, Narelle M.; Davison, Kade; Coates, Alison M.; et al.; Impact of cocoa flavanol consumption on blood pressure responsiveness to exercise. BRITISH JOURNAL OF NUTRITION  Volume: 103   Issue: 10   Pages: 1480-1484   Published: MAY 28 2010.
  13. Mostofsky, Elizabeth; Levitan, Emily B.; Wolk, Alicja; et al.; Chocolate Intake and Incidence of Heart Failure A Population-Based Prospective Study of Middle-Aged and Elderly Women. CIRCULATION-HEART FAILURE  Volume: 3   Issue: 5   Pages: 612-616   Published: SEP 2010.
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